Koira, kissa, kani tai hamsteri. Monessa suomalaisessa kodissa, varsinkin lapsiperheessä on lemmikki. Lemmikki on kiva perheenjäsen ja suloinen kaveri tai seuralainen, mutta lemmikin omistaminen edistää myös terveyttä ja hyvinvointia. Eläin voi suojata ihmistä esimerkiksi stressin vaikutuksilta. – Eläimen läsnäolo, sen koskettaminen ja silittäminen vaimentavat stressireaktioita, rentouttavat ja lievittävät ahdistuneisuutta. Eläimen läheisyys laskee sydämen sykettä ja piristää, eläimen vaikutuksia koettuun hyvinvointiin selvittänyt Tanja Honkanen sanoo. Nykytiedon mukaan sillä ei ole merkitystä terveydelle, mikä lemmikki kotona on. Mikä tahansa lemmikkieläin luo ympärilleen rentoutuneen ja pehmeän ilmapiirin. Tämä heijastuu ihmisten hyvinvointiin monin eri tavoin. – Lemmikki voi tuoda ihmisen elämään valtavasti myönteisiä asioita. Ihminen voi tehdä lemmikkinsä kanssa niitä samoja asioita, joita voisi tehdä toisen ihmisenkin kanssa, Tanja Honkanen sanoo. Lemmikin omistamisesta on hyötyä myös terveydelle. Eläinystävä voi ehkäistä ihmisten sydän- ja verisuonisairauksia ja edistää niistä toipumista. Lemmikin on todettu esimerkiksi alentavan verenpainetasoa ja miesten kolesteroliarvoja. Lisäksi koiraa ulkoiluttavat ihmiset kärsivät vähemmän ylipainosta kuin ihmiset, jotka eivät omista koiraa. Erityisesti koiralla on laaja myönteinen vaikutus ihmisen hyvinvointiin. Kennelliiton tutkimuksen mukaan koira vaikuttaa etenkin ihmisen elämänhallintaan, emotionaalisuuteen, toiminnallisuuteen ja itsetuntoon.

Lemmikki on uskollinen ystävä, joka kuuntelee kaikki salaisuudet arvostelematta.

Monelle oman lemmikin tarjoama seura ja kumppanuus ovat tärkeitä asioita. Lemmikin kanssa vietetty aika voi olla myös lääkettä yksinäisyyteen tai masennukseen. – Vuorovaikutus eläimen kanssa on mutkattomampaa kuin ihmisten välinen vuorovaikutus. Samalla eläimet opettavat ihmiselle monia tärkeitä asioita, kuten kärsivällisyyttä ja itsehillintää sekä vastuuntuntoa ja huolehtimista, Tanja Honkanen sanoo. Usein lemmikki on myös keskustelukumppani. On tutkittu, että lähes kaikki lemmikinomistajat puhuvat lemmikilleen, mutta toisaalta lemmikin avulla on helpompaa puhua myös muille ihmisille. Lemmikit voivat toimia myös liimana sosiaalisissa suhteissa. Uusiin ihmisiin tutustuminen sujuu usein sutjakammin lemmikin kanssa kuin yksin liikkuessa. Ystävystyminen voi helpottua, kun sosiaalisia tilaisuuksia syntyy enemmän.Lemmikkieläimen kanssa on myös helpompaa lähteä ulos kotoa ja löytää uusia ystäviä, vaikkapa eläinharrastusten parissa. – Myös tutkimukset osoittavat, että lemmikit helpottavan ihmisten välistä yhteydenpitoa vieraiden kesken, ja lisäksi lemmikki voi olla myös koko perhettä yhdistävä asia.

Eläintä on helppo halia, helliä ja rapsutella, joten sen kanssa voi kokea monia myönteisiä tunteita.

– Eläimen kanssa aikuinenkin voi leikkiä ja hassutella, sen kanssa viihdytään ja vietetään aikaa, Tanja Honkanen sanoo. Myös lapsille ja nuorille lemmikistä on paljon iloa. Lemmikit edistävät lasten ja nuorten tunne-elämän kehitystä, sosiaalisia taitoja sekä tieto-taidollista kehitystä. On huomattu myös, että lemmikkiperheessä varttuminen kehittää lasten ja nuorten itsenäisyyttä ja vastuullisuutta sekä tietenkin tietämystä eläimistä. Kun lapsi tai nuori kiintyy lemmikkiinsä, hänen itsetuntonsa vahvistuu. Lemmikkieläinten on myös todettu auttavan lapsia eri kehitysvaiheissa, vähentävän liikapainoa, auttavan lapsia olemaan aktiivisia sekä edistävän psyykkistä terveyttä. Ei siis ihme, että eläimiä käytetään terapiassa, sairaaloissa, hoitokodeissa tai kuntoutuksessa. Joissakin kirjastoissa päivystää lukukoiria, jotka kuuntelevat kärsivällisesti kaiken tasoisia lukijoita – arvostelematta ja moittimatta.

Huolien purkaminen eläimelle helpottaa ja auttaa löytämään ratkaisuja ongelmiin.

Eläimen läsnäolo voi myös lohduttaa surussa. Lemmikki osoittaa omistajalleen kiintymystään ja ehdotonta rakkauttaan. Näin se pystyy lievittämään surua ja pahaa oloa, ja lemmikin koskettaminen saa ihmisen voimaan paremmin. Eläimestä on apua raskaissa elämänvaiheissa, uhkaavissa tilanteissa tai silloin, kun kohtaa voimakkaita, vaikeita tunteita. Lemmikki voi auttaa myös uuteen tilanteeseen sopeutumisessa esimerkiksi läheisen ihmisen menetyksen jälkeen. Se lohduttaa ja auttaa ihmistä purkamaan tuntojaan. Osa lemmikinomistajista ajattelee, että eläin pystyy lohduttamaan heitä vaikeissa elämäntilanteissa. Eläimen läheisyys myös lisää empatiaa. – Ihmiset, joilla on suhde eläimeen, ovat yleensä tyytyväisempiä elämäänsä. Monien mielestä ihmisen ja eläimen välinen suhde tarjoaa ihmissuhteita enemmän rakkautta ja muita perushyveitä, Tanja Honkanen kertoo.

Koiranomistajat kokevat usein, että koira lisää heidän turvallisuuden tunnettaan ja suojelee omistajaansa.

Turvan tuojan lisäksi koira on monille harrastuskumppani. Lemmikkieläinten kanssa harrastetaan aktiivisesti ja entistä monipuolisemmin. Esimerkiksi koirien agility, rally-toko tai koiratanssi ovat yleistyneet perinteisen metsästysharrastuksen rinnalle. – Ihmiset haluavat olla mukana toiminnassa koirien kanssa. Näitä lajeja on myös kenen tahansa helppo lähteä kokeilemaan, Kennelliiton hallituksen puheenjohtaja Harri Lehkonen sanoo. Lemmikkiä hoidetaan, sen kanssa leikitään ja harrastetaan. Erityisesti koirat vaativat säännöllisiä ulkoilulenkkejä säällä kuin säällä, mikä vaikuttaa eläimen lisäksi myös omistajan terveyteen. Koiran hankkimisen on todettu lisäävän uusien omistajiensa liikuntaa merkittävästi. Koiranomistajat kävelevät enemmän, useammin ja kerralla kauemmin. He myös harrastavat todennäköisemmin yleisten terveyssuositusten mukaisen määrän liikuntaa. Lemmikillä voi olla omistajalleen myös aktivoivia ja piristäviä vaikutuksia. Joskus juuri lemmikin hoito tuo elämään tarkoituksen ja auttaa jaksamaan eteenpäin. Kun lemmikki herättää aamulla ajoissa ja kutsuu omistajaa mukaansa, myös ihminen tulee pitäneeksi parempaa huolta itsestään. Esimerkiksi ikäihmisillä suhde lemmikkiin on yhteydessä virkeään elämään ja nykyhetkessä elämiseen. – Lemmikit voivat myös saada omistajansa tuntemaan itsensä tarpeelliseksi ja merkitykselliseksi, Tanja Honkanen sanoo.

Lähteet: Tanja Honkanen, Turpaterapiaa ja karvaista kaveruutta -pro gradu -tutkielma. Kennelliiton tutkimus Hyvää elämää koiran kanssa – Koiran vaikutuksesta koiranomistajan hyvinvointiin ja onnellisuuteen. Toteuttanut lääketieteen ja kirurgian tohtori Heimo Langinvainio. Terveys- kirjasto / Ilkka Vartiovaara.