Kun Maija Itkonen nuorena kokkaili, hän kokeili ja yhdisteli raaka-aineita mielellään.

– En ole koskaan pitänyt lihasta, joten kun muu perhe söi lihaa, minä laitoin itselleni kasvisruokia.

Kokeilevien kokkaushetkien ansiosta hänestä kehittyi varsin ennakkoluuloton ruoanlaittaja ja leipuri.

– Perusajatukseni jo silloin oli: Miksi ei voisi?

Sama kysymys Maija Itkosella oli kirkkaana mielessä myös pari vuotta sitten, kun hän ryhtyi kehittelemään uutta tuotetta ruoanlaittoon. Hän haaveili proteiinipitoisesta, hyvänmakuisesta ja luontaisesti gluteenittomasta elintarvikkeesta, joka vastaisi helpon, nopean ja terveellisen kasvisruoan kysyntään.

Ajatus nyhtökaurasta välähti New Yorkin lennolla, kun hän lueskeli artikkelia kasviproteiinien valmistuksesta.

– Jäin miettimään voisiko proteiinipitoisia kasvistuotteita valmistaa jotenkin ekologisemmin.

Kun Maija Itkonen sai suostuteltua nyhtökauratiimiin mukaan ystävänsä, elintarviketieteen tohtorin ja kauratutkija Reetta Kivelän, idea nyhtökaurasta alkoi jalostua tuotteeksi kauppojen hyllylle.

– Olen aina ihaillut Reetan teknistä ja tieteellistä osaamista. Reetta oli aluksi epäileväinen, sillä tutkijana hän tiesi oikein hyvin hankkeeseen liittyvät kemialliset haasteet. Hänen suostuttelunsa olikin ensimmäinen happotesti tuotteen uskottavuudelle.

Puhuin ja puhuin sinnikkäästi, enkä antanut periksi.

Vähitellen Reetta Kivelä alkoi uskoa, että hanketta kannattaa ryhtyä tutkimaan. Myöhemmin ydintiimiin tuli mukaan lahjakas tutkija Zhong-Qing Jiang. Nykyään hankkeen parissa työskentelee kymmenen hengen tiimi. Gold&Green Foods -yritys perustettiin huhtikuussa 2015.

Nyhtökaura on runsaasti proteiineja sisältävä elintarvike, joka on valmistettu kaurasta, härkäpavuista ja keltaherneistä. Se valmistetaan mekaanisesti käsittelemällä, sekoittamalla, hiertämällä ja kuumentamalla. Tuotantoprosessit Järvenpään tuotantolaitoksella ovat salaiset ja monimutkaiset.

– Valmistustapa on monen erilaisen prosessin yhdistelmä. Kauraa käsitellään mahdollisimman vähän ja hellävaraisesti, Maija Itkonen kertoo.

Nyhtökaura on kotimainen tuote, joka ei sisällä lisäaineita. Monissa arkiruoissa tuotetta voi käyttää esimerkiksi samaan tapaan kuin jauhe lihaa tai broileria.

Kaupoissa nyhtökauraa on myynnissä kolmea eri makua: thaimaalaisittain maustettu Lime-sesam-inkivääri, meksikolais-italialaistyylisesti marinoitu Tomaatti-savustettu pippuri-korianteri sekä maustamaton Nude.

Maija Itkonen on monien ihailema start up -yrittäjä ja sarjayrittäjä. Kun hän muutamia vuosia sitten myi menestyksekkäästi ensimmäisen yrityksensä, langattomia latauslaitteita valmistavan PowerKissin, tilaa jäi uusille ideoille ja nyhtö­kauralle.

Olen aina tehnyt vähän kaikkea rinnakkain. Uskon siihen, että ihminen voi tehdä kaikkea mitä hän haluaa tehdä.

Omalla esimerkillään hän haluaa osoittaa, että Suomi on hyvä paikka yrittää. Gold&Green Foods on saanut tukea monelta suunnalta kuten Tekesiltä ja sijoittajilta.

– Toivon, että meidän onnistumisemme olisi muillekin valonpilkahdus, joka kannustaisi yrittämään. Valittamisen sijaan kysyn mieluummin, voinko itse muuttaa jotakin tai voinko tehdä jotakin. Haluaisin, että näyttäisimme muillekin mallia, että näin voi toimia, sillä ideoita pursuaa meillä kaikilla.

Nyhtökauran menestys ei ole tullut itsestään.

– Tuotteen takana on aivan mieletön tutkimustyö. Meillä on todellinen tekemisen meininki, jota kukaan ei voi meiltä pölliä, toimitusjohtaja hehkuttaa.

Suurimmat haasteet nyhtökauratiimi on kohdannut tuotantolaitoksen perustamiseen liittyvissä asioissa.

– On ollut yllättävää huomata, että uuden tuotteen valmistamiseen on Suomessa aika vaikea saada kannustusta. Ajatellaan, että asiat tehdään muualla ja Suomessa vain suunnitellaan. Kannattaa kuitenkin jalostaa asioita ideoita pidemmälle ja katsoa itse, mitä aineksista voisi syntyä. Se on järkevämpää, myös patenttiasioiden vuoksi.

Maija Itkonen kannustaa yrittäjiä kunnianhimoon. Tavoitteet kannattaa asettaa riittävän korkealle. Kun hän ja Reetta Kivelä ryhtyivät kehittelemään nyhtökauraa, he tähtäsivät heti vientimarkkinoille.

– Ajattelimme, että nyhtökauralle ei ole täällä riittävästi kysyntää. Nyt on kuitenkin käynyt niin, että emme ehdi valmistaa tuotetta vientiin, koska kotimainen kysyntä on niin kovaa. Se yllätti meidät todella.

Nyhtökauratuottajien työnjako menee niin, että Reetta Kivelä vastaa hankkeen teknologiatiimin vetämisestä, Maija Itkonen kaikesta muusta.

– Meillä on Reetan kanssa tämän ”lapsemme” yhteishuoltajuus. Toisen kanssa vauva pääsee tuotantolaitokselle ja toisen kanssa bisnesneuvotteluihin, Maija nauraa.

Maijan vastuulla on esimerkiksi nyhtökauran myynti, markkinointi, viestintä ja juridiikka. Menoa riittää moneen paikkaan.

Tämä on työtä, jota haluan tehdä. En odota vapaapäiviä ja viikonloppuja, vaan nautin työstäni.

Maijan tyyliin ei kuulu odotella töissä niiden loppumista, viikonloppua, lomaa tai eläkkeelle jäämistä.

– On hyvä elää elämäänsä niin, että kokee olevansa olemassa silloinkin, kun tekee töitä. Mutta välillä on hyvä ehtiä päiväkodille tai lapsen treeneihin. Se pitää vanhemman hyvässä moodissa.

Koska Maija Itkonen ja Reetta Kivelä ovat molemmat kiireisiä äitejä, lapsiperheen ruokahaasteet ovat tuttuja. He tietävät, että arkena on arvossaan ruoka, jonka voi valmistaa vartissa valmiiksi. Myös monet vegaanit kaipaavat tuotetta, joka valmistuisi pöytään helposti ja nopeasti ilman pitkiä esivalmisteluja ja liotuksia.

– Jos halutaan perusliharuokaa, ostetaan jauhelihaa. Peruskala- ja broilerituotteet löytyvät myös kauppojen hyllyltä. Mutta mikä tuote on peruskasvis? Sitä ei ole ollut.

Nyhtökauran kehittäjät haluavat vastata juuri tähän vaivattoman kasvisruoan tarpeeseen. He ovat kehitelleet tuotteensa ympärille kymmeniä reseptejä, joista on tekeillä myös keittokirja. Joukossa on hienoja ruokia, arkiruokaa ja viikonloppuherkkuja. Reseptejä varten on avattu verkkoon Vegepäivä-reseptipankki, josta voi hakea inspiraatiota nyhtökaurak­okkailuille.

Maija Itkonen itse on ennättänyt testata nyhtökauraa jo makaronilaatikkoon, lihapullamaisiin pyöryköihin sekä moniin etnisempiin kokeiluihin. Nyhtökaura on saanut puolelleen myös perustajatiimin lasten makuhermot.

– Nuorempi lapseni kuvaili, että maku on kanamainen. Siitä voi päätellä, että nyhtökaura on todellakin lyönyt meillä läpi.

Nyhtökaura on osunut hyvään saumaan myös ruokatrendien kannalta. Terveysasiat kiinnostavat, ja monipuolinen tarjonta ruokakaupoissa on tärkeää. Moni asiakas kiinnittää huomiota esimerkiksi proteiinien saantiin, ja myös gluteeniton ruokavalio herättää kiinnostusta.

– Kaura on oikea pohjolan superruoka. Se on ekologinen, sillä se kasvaa ilman lämpöä ja lannoitteita. Kaura edistää esimerkiksi sydänterveyttä ja ruoansulatusta ja vaikuttaa suotuisasti verensokeriin, hän kertoo.

Moni ruoanlaittaja miettii kotona jääkaappinsa sisältöä myös eettisten ja ekologisten näkökulmien pohjalta. Esimerkiksi ruoan tuotannon vaikutukset hiilijalanjälkeen ja ilmastoon, ympäristöön ja ruoan riittävyyteen ovat yhä merkittävämpiä valintaperusteita kaupoissa.

– Jos saamme jonkun miettimään, miten voisi arjessaan tehdä jotain ekologisemmin, olemme tehneet jotain oikein, Maija Itkonen sanoo.

Nyhtökauratiimi luottaa tuotteeseensa vankasti. Sen tavoitteena on valloittaa koko maailma.

– Uskomme, että kaura on seuraavaksi nousussa.

Olisi hienoa ajatella, että seuraava ruokavillitys tulee täältä pohjolasta.

Ensimmäiset askeleet maailmanvalloituksessa on jo otettu. Toukokuun aikana nyhtökaura tuli kauppojen pysyvään varastovalikoimaan ja tilattavaksi ympäri Suomen. Kesän ja syksyn ajan Gold&Green Foods aikoo keskittyä Suomen kaupan käynnistämiseen ja kapasiteettinsa kasvattamiseen. Tavoitteena on saada toiminta täyteen käyntiin vuoden loppuun mennessä.

Keksintöä on aikomus laajentaa nopeasti myös vientiin.

– Aiomme mennä myös Ruotsiin heti, kun se on mahdollista. Sitten katsomme, mihin suuntaan lähdemme kasvamaan. Mietimme, paljonko tuotteita meille tulee ja mihin keskitymme seuraavaksi, Maija Itkonen sanoo.

Nyhtökauran menestykseen näyttävät uskovan myös kuluttajat. Ensimmäisissä koemyynneissä nyhtökauran intohimoiset fanit jonottivat ruokakauppoihin ja ostivat hyllyt hetkissä tyhjiksi.

Esimerkiksi Turun Hansakorttelin K-market hankki helmikuussa nyhtökauraa kauppansa avajaisiin, ja erä myytiin loppuun neljässä minuutissa. Vaikka nyhtökauraerää mainostettiin vain sosiaalisessa mediassa, sen saapuminen kauppaan aiheutti kovan kuhinan.

– Näytti siltä, että kaikki kynnelle kykenevät vegaanit ja muut terveystietoiset kuluttajat olivat tulleet hakemaan testiin tätä uutuustuotetta, Keskon tiedottaja Teija Hakula kertoo.

Maija Itkonen toivoo, että tuote pysyisi kuluttajien suosiossa jatkossakin.

– Toivomme kovasti, että nyhtökaurasta tulisi jokapäiväinen, tavallinen peruselintarvike, ei vaikeasti saatava erikoisuus. Sellainen tavallinen tuote sinne jauhelihan ja broilerin väliin.